Как спонсорите във Висшата лига улесняват незаконния хазарт?

През юли 2019 г. Вълците победиха Нюкасъл с 4:0 в предсезонна приятелска среща в китайския град Нанкин. В същия ден Стив Брус беше назначен за старши треньор на Нюкасъл, но имаше и друга причина, поради която този мач стана забележителен. И двата отбора носеха специално пригодени екипи, за да се избегне неприятната ситуация по нарушаване на местните закони.

Обичайните екипи на Уулвърхемптън и Нюкясъл съдържаха реклами на азиатски хазартни компании. Те не са сами, Висшата лига е затрупана с такива компании и спонсорства. Но скриването от очите е неудобен факт: китайското правителство не разрешава хазарта.

Ето защо Нюкасъл замени Fun88 с приложението National Sports, което феновете посочиха, че има лого изключително подобно на това на фирмата Sport Direct на Mike Ashley. Вълците напуснаха ManBetX с Fosun, китайския конгломерат, който е собственик на клуба.

NANJING, CHINA – JULY 17: Jonjo Shelvey of Newcastle United and Joao Moutinho of Wolverhampton Wanderers during the Premier League Asia Trophy 2019 fixture between Newcastle United and Wolverhampton Wanderers at Nanjing Olympic Sports Centre on July 17, 2019 in Nanjing, China. (Photo by Robbie Jay Barratt – AMA/Getty Images)

Някога в топ полета, радиостанция Classic FM спонсорира екипите на Куинс Парк Рейнджърс, логото на киселите млека Muller беше украсено върху гърдите на играчите на Астън Вила, а логото на Pizza Hut имаше гордо място в комплекта на Фулъм. Сега е по-вероятно да видите реклами за компании – често с китайска писменост и късметлийския номер осем – популяризиращи хазарта пред зрителите в Китай, страна с около 1,4 милиарда души и обсебеност от Висшата лига и хазарта във всичките му форми. И все пак управлението на хазартна фирма в Китай е незаконно.

Този сезон осем от 20-те основни спонсори на фланелките във Висшата лига са с хазартни компании, докато почти всеки клуб в лигата има партньорство с поне една хазартна фирма, като реклами се появяват около стадионите и на рекламните пана, пред които играчите дават предварителни интервюта след мача.

Някои от тях са познати имена на британските комарджии, компании като William Hill и Bet365, които притежават пряко лиценз от Комисията по хазарта в Обединеното кралство. Въпреки това, много други са неизвестни азиатски компании, включително спонсорът на Бърнли LoveBet, за който миналата седмица The Athletic разкри, че има финансови трудности.

Компаниите посочени в таблицата по-горе, имат достъп до пазара на Обединеното кралство чрез така наречените договорености за „бели етикети“, което означава, че властите в Обединеното кралство и клубовете, които вземат парите си, често нямат представа за марките зад тях или как те се финансират.

“Това, което много футболни фенове няма да разберат, е колко малък интерес имат повечето от тези фирми към британския пазар и към залагащите в Обединеното кралство“, казва Алун Боудън, ръководител на европейските пазари в американската изследователска фирма Eilers & Krejcik Gaming. „Става дума само за опит да се изложи бранд на азиатските пазари, където рекламата на хазарт е забранена или силно ограничена. Това е игра в игра, а вие не играете.”

В ексклузивно разследване, базирано на десетки разговори с вътрешни лица в Азия и Европа, се разкриха различни данни:

  • Хазартните фирми, базирани в азиатските страни, опериращи чрез офшорни посредници и системата „бели етикети“, използват футбола във Висшата лига като билборд за достигане до потребителите в Китай, където правителството не разрешава хазарта.
  • Властите на Обединеното кралство предупредиха, че не се извършват достатъчно проверки за защита срещу пране на пари и престъпна дейност.
  • Индустрията струва „милиарди долари“, с депозит за първи път на стойност $500, докато клубовете в долната половина на Висшата лига „силно разчитат“ на многомилионните приходи от тези сделки.
  • Много английски клубове знаят много малко за същността на компаниите, чиито лога се появяват върху екипите им и рекламите на стадиона.
  • Малко от тези компании имат значително присъствие в Обединеното кралство и персоналът и финансирането им остават непрозрачни.

Тези разкрития идват, когато правителството на Обединеното кралство извършва основен преглед на хазартната индустрия, който се очаква да разгледа внимателно въпроса за футболното спонсорство. Освен това Комисията за хазарт признава, че се „притеснява“, че някои уебсайтове с бели етикети може да нямат ефективен контрол срещу изпирането на пари или да извършват „достатъчна старателна проверка“ на уебсайтовете, за да се гарантира, че няма „връзки към престъпна дейност“ .

Депутатът Каролин Харис, председател на парламентарната група, свързана с хазарта, описва настоящата ситуация като „поразителна“, като клубовете „активно популяризират азиатски фирми, които нямат хартиени следи, които се стремят да примамят хазарта в Китай, където залагането на футбол е незаконно”. „Нуждаем се от незабавни действия по този въпрос“, добавя тя.

Миналия месец Астън Вила се изправи срещу Ливърпул във ФА Къп. Отборът на Вила от първия отбор се самоизолира поради избухване на коронавирус, така че трябваше да изпрати младежки играчи в равенството на купата.

Тези играчи бяха предимно твърде млади, за да направят законно залог, така че LT, спонсорът на ръкавите на Вила, трябваше да бъде сменен за вечерта. Реклами за хазарт също не могат да се показват на екипи с младежки размери, продавани на широката публика.

В средата на сезона LT няма функциониращ уебсайт в Обединеното кралство, а само страница с резервни части, казваща „веднъж на живо нашият уебсайт ще предостави на играчите от Обединеното кралство платформа за спортни книги и казино“.

Уебсайт на компанията на китайски език, регистриран на малкия карибски остров Кюрасао, включва звездния нападател на Вила Оли Уоткинс и носи хазартна реклама.

Други компании като ManBetX и Fun88 наистина имат уебсайтове, но те обикновено се управляват от посреднически компании на места като остров Ман и Малта, което означава, че страниците на различни спонсори от Висшата лига често изглеждат много сходни помежду си.

Например Fun88, която също спонсорира билбордове около стадион “Тотнъм Хотспър”, плаща на компания, наречена TGP Europe, базирана на остров Ман, да управлява уебсайта си. Това означава, че е почти идентичен с този на Yabo Sports, който има сделки с Манчестър Юнайтед и Лестър Сити.

TGP Europe вече има и сайт за SBOTOP, спонсори на Лийдс Юнайтед, въпреки че през първите няколко седмици от сезона компанията просто имаше празна страница. Не е ясно обаче дали SBOTOP е в същата категория като другите спонсори с бели етикети, тъй като не е ясно, че те са насочени към клиенти в Китай.

Тези свързани с футбола компании с „бял етикет“ се управляват от офис на остров Ман или Малта, за да получат легален достъп до пазара на Обединеното кралство и законно да рекламират фланелки във Висшата лига.

Този процес включва създаване на уебсайт, който е проектиран така, че „да изглежда и да се чувства като компания или марка, но съдържанието и услугите, предоставяни на уебсайта, се управляват от лицензирана хазартна компания“, казва Комисията по хазарта. „Това обикновено е търговско споразумение, при което двете страни споделят печалба от уебсайта.“

Говорител на Комисията по хазарта заявява: „Когато даден оператор сключи договор с трета страна, очакваме от операторите, които лицензираме, да извършат цялата необходима старателна проверка, за да се убедят, че предложената връзка по никакъв начин няма да компрометира собствеността на оператора.

Но тези оператори не са базирани в Обединеното кралство, не изясняват кой ги управлява и не отговарят на запитвания в пресата.

„Предвид глобалната привлекателност на Висшата лига, рекламирането на футболни фланелки е един от начините да се заобиколят забраните за рекламиране в страни, където онлайн хазартът е незаконен, като Китай“, казва Мат Зарб-Кузен, директор на Clean Up Gambling. „Позволявайки на тези оператори да рекламират чрез бели етикети във Великобритания, ние ефективно помагаме за улесняване на незаконния хазарт в чужбина.“

Той обвинява спонсорите от Висшата лига, които правят това, че „печелят от страни, в които няма регулация, и без да плащат за услуги в подкрепа на тези, които се пристрастяват“.

Лео Ма е директор по брандинг на една от най-големите групи за залагания във Филипините, със значителен опит в договарянето на сделки между хазартни компании и футболни клубове от Висшата лига.

Той казва, че веднъж се е опитал директно да получи лиценз за хазарт в Обединеното кралство, но това е „труден, сложен и дълъг процес“. Но плащането на посредник за придобиване на „лиценз за бели етикети“ не е толкова тежко. „Просто плащате такса за обслужване“, казва той.

ManBetX, която спонсорира екипите на Уулвърхемптън, има споразумение с Vivaro Limited, компания със седалище в Малта, която миналата година е била глобена с над 700 000 евро от малтийските власти, след като е нарушила 10 разпоредби на Регламента за предотвратяване на прането на пари и финансирането на тероризма в тази страна.

Консултантът по хазарт Bowden казва, че такива офшорни посредници ще изпълняват всички функции на уебсайта – вземане на залози, изплащане на печалби и взаимодействие с клиенти – въпреки факта, че много малко хора вероятно използват тази услуга, тъй като основният бизнес е базиран в Азия.

Като потребител в Обединеното кралство е възможно да правите залагания през повечето от тези уебсайтове (изключение е спонсорът на Вила LT, като уебсайтът с placeholder, който изобщо не функционира). Но това не е истинският бизнес, който се рекламира.

„Бизнесът на марките, насочен към Обединеното кралство, в крайна сметка може да бъде просто малък маркетингов екип или дори само един човек в офис, който се занимава с доставчика на бели етикети“, казва Боудън. „Азиатските букмейкъри обикновено изобщо не са насочени към британска аудитория.“

По време на сезона на Висшата лига през 2018-19, Хъдърсфийлд Таун играе срещу Бърнли в сблъсък, в който фланелките на двата отбора носят китайски рекламни хазартни фирми.

HUDDERSFIELD, ENGLAND – JANUARY 02: Johann Gudmundsson of Burnley and Terence Kongolo of Huddersfield Town clash during the Premier League match between Huddersfield Town and Burnley FC at John Smith’s Stadium on January 2, 2019 in Huddersfield, United Kingdom. (Photo by Jan Kruger/Getty Images)

И двете компании са използвали услугите на Vivaro. Но две години по-късно нито Laba360, нито OPE Sports имат функциониращ уебсайт в Обединеното кралство.

Други скорошни спонсори от Висшата лига също имат несъществуващи уебсайтове, като M88, който имаше сделка с Борнемут, докато клубът не прекъсна връзките си, след като Комисията по хазарта започна разследване срещу компанията.

Тези изчезващи уебсайтове предполагат, че единствената цел на белите етикети е да се даде възможност за спонсорство на екипи, а не за истински бизнес операции във Великобритания.

Брокер, който сключва тези сделки, говорейки при условие за анонимност, казва, че клубовете в долната половина на Висшата лига „силно разчитат на хазартната такса. Те биха се затруднили, ако залаганията не бяха разрешени за партньорства”.

Въпреки това, въпреки подписването на сделки на стойност милиони лири с топ клубове, много от тези компании са напълно неясни, дори за хората, които живеят и дишат този свят, а може би дори и за някои от клубовете, които вземат пари от сделките. 

“Дори като експерт по хазартна индустрия, често срещам марки, за които никога не съм чувал, и операции, при които не бих могъл да ви кажа какъв е бил техният ежедневен бизнес модел”, казва Боудън. “Обединеното кралство е средство за постигане на целта и има много малко припокриване между тези фирми и основната британска хазартна индустрия. Те обслужват изцяло различни пазари с изцяло различни оперативни модели. Версиите на сайта за Обединеното кралство, които виждате, рядко представляват най-големия бизнес.”

Клубовете обикновено не разглеждат много подробно финансите и бизнес операциите на тези компании, казва директорът по брандинг Ма, добавяйки: „Не мисля, че всички клубове разбират съвсем кой е спонсорът и какво всъщност правят.“

Най-вероятно фирмите, насочени към китайски потребители чрез английски футбол, са базирани извън Китай, най-често Филипините, според множество източници. Никой клуб не би споделил тази информация, когато бъде попитан.

Във Филипините регламентите позволяват на хазартните оператори да насочват потребителите от другата страна на Южнокитайско море. Операторите на офшорни игри във Филипините работят при условие, че не са насочени към филипински комарджии. Това означава, че правителството получава обезщетения под формата на трудови и данъчни приходи, като възлага на външни изпълнители всички нежелани странични ефекти.

Хазартът е строго регламентиран в Китай, разрешен е само чрез държавна лотария или в казината на територията на Макао, а професор Саймън Чадуик, директор на Евразийския спорт в Emlyon Business School, казва, че би било „изключително неразумно“ за всеки да управлява мащабна компания за онлайн хазарт извън страната. „Ако държавата ви открие и издири, последиците ще бъдат екстремни и тежки.“

Китайските закони забраняват маркетинга на хазартни фирми, както и тяхното управление, така че английският футбол е единственият начин тези фирми да се изявят на китайските потребители, процес, който Ма описва като амбуш маркетинг.

Маркетинговите каскади включват маркови спортни предавания на живо, където хората говорят за мачове от Висшата лига, както и за вероятността кой ще вкара гол, без изрично да се споменава, че това е хазарт.

Но всичко това става все по-трудно поради правителствените репресии.

По-опростен метод е просто използването на клубове от Висшата лига като билбордове.

“За много от тези китайски потребители те няма да се разхождат из улиците на Шанхай и да разглеждат магазините на букмейкърите, няма да се натъкнете на хазартни реклами онлайн”, казва професор Чадуик.И така, как да се запознаете с името на марката или компанията? Футболната фланелка е начин за това.

„Причината (азиатски хазартни фирми) да изберат спонсорираните сделки от Висшата лига и Чемпиъншип е да получат експозиция и да легитимират своята марка на глобална медийна платформа“, добавя Райт.

Висша фигура, работеща в агенция със седалище в Китай с опит в хазарта и футбола, споделя при условие за анонимност. „(Хазартните компании) не могат да направят нищо, за да се продават в Китай, така че трябва да бъдат креативни“, каза човекът. „То ще бъде барабанено в подсъзнанието (на зрителите), или хората, които гледат играта, ще го търсят и ще конвертират хората. Това е най-бързият начин те да изведат своите марки там.”

Депозитът за първи път на отделен комарджия може да струва до $500 за азиатска хазартна компания. “Когато сравните това с почти всеки друг бизнес, това е астрономически първи депозит.”

За разлика от китайските хазартни компании, които рекламират и “функционират” във Великобритания и техните огромни бонуси при първи депозит, българските брандове най-често използват бонуси от типа “100 процентов бонус” до ХХХ лева. Един от тези букмейкъри, които имат доста атрактивни бонуси е българската компания за залагане Палмс Бет.

„Вероятно пазарната стойност е милиарди долари годишно, поради което има такова разпространение на тези компании за онлайн залагания“, обяснява Джонатан Съливан, експерт по Китай от Университета в Нотингам. „Размерът на пазара си струва да направите каквото можете, за да заобиколите ограниченията, за да уведомите клиентите кои сте и да избегнете откриването и да останете пред цензорите и регулаторите.“

Ребека Касиди, автор на книгата Vicious Games, казва, че забраната за хазартни операции в Китай се прилага стриктно с чести нападения и затвори. Това означава, че китайците, борещи се с проблеми, свързани с хазарта, нямат достъп до видовете отговорни хазартни ресурси, които сега се популяризират в Обединеното кралство и други страни, където хазартът е законен.

Британската комисия по хазарта например препоръчва на компаниите да даряват 0,1% от годишните приходи за благотворителната организация GambleAware. Но миналата година The Times съобщи, че TGP Europe е дарила само 100 британски лири, въпреки че е притежател на лиценз за две многомилионни сделки.

“Хазартът в Китай вреди на обикновените хора, както и улеснява прането на пари и организираната престъпност в някои случаи”, казва Касиди. “Хазартът позволява движение на пари през и в границите. Много е трудно за британските регулатори и обществеността да разберат какво се случва.”

По-рано тази година Глобалната система за наблюдение на лотарии (GLMS) също предупреди, че тези сделки могат да навредят на спортната почтеност.

“Азиатските оператори за залагания се възползват от връзката си с уважавани спортни отбори, за да легитимират своите продукти и да насочат клиентите си в Азия, където европейският футбол и залаганията са изключително популярни. За спортните отбори и официалните ръководни органи това трябва да породи безпокойство, тъй като азиатските оператори на залагания се предлагат на клиентите в юрисдикции, където повечето онлайн залагания са незаконни.”

Сега някои футболни клубове се замислят за тази неприятна връзка с азиатските хазартни оператори.

През миналия сезон се наблюдава спад в броя на хазартните спонсори във Висшата лига, с осем на предната част на фланелките на 20 клуба – спад от 10 през 2018-19.

“Клубовете проявяват предпазливост, тъй като бъдещето на спортния маркетинг за сектора на залаганията е под микроскоп”, казва Райт.

По-рано тази година Евертън прекъсна връзките си със SportPesa, кенийска фирма за залагания, след притеснения относно ефектите от хазарта в тази африканска държава. Ливърпул, Челси и Спърс отказаха сделки с 1XBet, друга хазартна компания, след като се появиха твърдения, че фирмата залага на детски спорт и бойни такива. 1XBet преустанови дейността си във Великобритания и започна разследване, заявявайки, че марката й е популяризирана чрез забранени сайтове.

Клубовете, които имат сделки с азиатски хазартни фирми, също могат да се отнасят към тези компании по различен начин от по-масовите потребителски марки. Например, един английски клуб с голяма спонсорска сделка с азиатска хазартна компания има клауза, която означава, че по-стари, по-малко ценни, бивши играчи ще се появяват по-често в тези реклами, а настоящите, по-ценни играчи по-рядко, за да се избегне прекаляването свързано с индустрия, която е под все по-голям контрол.

Миналия месец министърът от правителството на Великобритания Найджъл Хъдълстън заяви пред парламента, че хазартните оператори “се очаква да спазват законите на всички други юрисдикции, в които работят”. 

С предстоящия преглед на хазарта на правителството на Обединеното кралство може да има радикални промени в начина, по който системата работи. Някои участници в кампанията, като д-р Нойес, се аргументират за цялостно обновяване на системата.

Текущият преглед на правителството на Обединеното кралство отбелязва, че “бяха изразени опасения, че компаниите, които представят марките, може да се стремят да използват споразумения за бели етикети, тъй като не биха могли да изпълнят регулаторните стандарти на Великобритания, необходими за самото получаване на лиценз”.

“Комисията по хазарта трябва да разбере ситуацията”, казва д-р Нойс. “Но също и самите футболни клубове, които не бива да поставят краткосрочните печалби от маркетинг над дългосрочните интереси на своите поддръжници и почтеността на спорта си.”

Каролин Харис се съгласява: “Трябва да се задават големи въпроси на клубовете, получаващи тези пари, и Комисията по хазарта трябва спешно да преразгледа използването и целесъобразността на всички тези сделки с китайски спонсори в Англия.”

Leave a reply